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¿Hasta dónde se puede ver con un dispositivo de imagen térmica?

Material publicado con permiso GUN-TEST.RU

La tecnología termográfica va a más cada año: a la par que se mejoran los componentes y los propios dispositivos térmicos, los costes se reducen gradualmente. Así, hace unos años, el precio de un visor de imagen térmica era similar al de un coche nuevo y ahora se puede adquirir uno por lo que cuesta un rifle importado de gama media.

Todos estos factores contribuyen a que los dispositivos de imagen térmica estén al alcance de los cazadores. Resulta tentador disponer de un dispositivo con el que ver a los animales en casi cualquier condición lumínica y atmosférica.

La pregunta más habitual que se hacen los compradores de un dispositivo de imagen térmica es ¿hasta dónde se consigue ver? Parece una pregunta fácil: basta con consultar el manual de usuario para encontrar la respuesta. Pero no es tan sencilla como parece a primera vista.

Todos los fabricantes indican el alcance técnico (o calculado) de detección del objetivo en las características de rendimiento, normalmente para una persona o un animal con una altura de 1,7 a 1,8 m, y en condiciones de observación casi ideales. En los sensores comunes con dimensiones de 384x288 píxeles, el rango de detección técnica es de 1-1,5 km, y los diferentes fabricantes detallan un valor calculado. ¿En qué se basan estos parámetros?

La mayoría de los fabricantes de dispositivos de imagen térmica consideran que se detecta un objetivo de tamaño adecuado si aparece una imagen de ese objetivo en la pantalla y se utilizan al menos dos píxeles adyacentes. El observador sólo ve un pequeño punto luminoso en la pantalla.

Pero esa imagen no será suficiente para que el cazador pueda identificar con seguridad el objetivo y, luego tome la decisión de disparar con certeza. Conviene siempre recordar el aviso de precaución para cazadores: "Únicamente hay que disparar a un objetivo que se vea con claridad" Por lo tanto, para propósitos de caza, es importante discernir los términos "alcance técnico de detección" y "alcance máximo de identificación del objetivo". Si la primera medida se calcula y se conoce su valor con precisión a partir de las características de rendimiento del dispositivo, la segunda es más bien una estimación porque para cada usuario el momento en que se identifica el objetivo es particular.

Para ilustrarlo, vamos a realizar un experimento con un monocular de imagen térmica de gama media Pulsar Axion XQ38. El alcance técnico máximo de identificación de objetivos declarado para este dispositivo de imagen térmica es de 1.350 m.

Pulsar Axion XQ38

Utilicé un caballo como objetivo, con una altura de aproximadamente 1,7-1,8 m a la cruz (medida de la altura al hombro de los cuadrúpedos). Es decir, exactamente el mismo valor en el que se basa el fabricante para evaluar la distancia de detección. Al llegar al límite, el caballo se puso de lado. Elegí una paleta neutra en blanco y negro. Todas las distancias se midieron con un telémetro láser.

No se utilizó zoom digital (aumento) en la prueba, nada más un aumento óptico, que es de 3,5x para este objetivo. El zoom digital difumina la claridad de la imagen del objeto y no será de ayuda en este caso.

El objetivo de la prueba era determinar la distancia máxima de identificación del objetivo basándome en mis propias sensaciones. Quizás otra persona tenga unos parámetros diferentes de estas distancias de identificación.

A continuación se muestran fotogramas congelados a las respectivas distancias, la distancia máxima es de 750 m.

Mi opinión personal es la siguiente: el caballo puede identificarse fácilmente hasta una distancia de 500 m. A medida que aumenta la distancia, vemos un animal cuadrúpedo de gran tamaño pero no podemos logramos la especie. A una distancia de 750 m el objetivo ya es sólo un "punto" luminoso.

Así, la distancia máxima de identificación segura es de unos 500-600 m.

Otra pregunta que se hacen muchos cazadores es por qué los dispositivos de imagen térmica con características matriciales similares (resolución, tamaño de píxel, sensibilidad térmica NETD y frecuencia) tienen características diferentes para el rango de detección de objetivos técnicos

En el rango de detección de objetivos calculado (técnicamente) influyen factores externos (condiciones atmosféricas, etc.), así como las características de diseño del dispositivo específico. Para evaluar el alcance técnico de la detección de objetivos, los fabricantes no suelen tener en cuenta los factores externos, sino que sólo consideran las capacidades técnicas de todos los componentes del dispositivo. Es importante destacar que sería un error basarse únicamente en la comparación de las características de los sensores bolométricos, ya que hay que tener en cuenta todas las características de los principales componentes del dispositivo, a saber:

  • En el objetivo, se tienen en cuenta dos parámetros principales: aumento óptico y apertura.
  • Obviamente en la propia matriz: su resolución, sensibilidad térmica (NETD) y frecuencia. En cuanto al tamaño de los píxeles, las opiniones varían. El autor opina que un mayor número de píxeles (si comparamos los más comunes de 12 micras y 17 micras) da una imagen más completa y detallada. Sin embargo, como ya se ha mencionado, las opiniones varían al respecto.
  • Algoritmos de procesamiento de señales. Sabemos muy bien que instalar un nuevo firmware en el mismo dispositivo con otros algoritmos de procesamiento de señales más avanzados mejora la calidad de la imagen. Por este motivo, el autor siempre recomienda adquirir dispositivos de imagen térmica con la posibilidad de autoactualización mediante una aplicación, como Pulsar Stream Vision.
  • Por último, la pantalla. Mucha gente olvida que éste es quizás el punto débil de un dispositivo de imagen térmica. Así, se puede recibir mucha radiación IR en la matriz a través de ópticas de alta apertura y procesarla con un buen algoritmo pero, sencillamente, el resultado no será visible en una pantalla de baja calidad.

Por eso, al comparar dispositivos termográficos, incluso si tienen sensores nominalmente idénticos, hay que considerar la calidad de todos los elementos clave de cada uno: objetivo, pantalla y algoritmos de procesamiento de señales.

Para comprobar la distancia máxima de identificación de un dispositivo específico, lo mejor es probarlo de forma independiente en campo abierto, si es posible. Los videoblogs de expertos que prueban equipos de imagen térmica pueden ser de gran ayuda.

Recomiendo asistir a vídeos de pruebas en mi canal de Youtube Gun Test (ru) y en el canal de Youtube de mi socio Pulsarguru (ru), que me proporciona dispositivos de imagen térmica y otros equipos para probarlos.